Никольская центральная районная библиотека открыта 25 августа 1874 года. Открытие публичной библиотеки в 1874 году в таком глухом уголке России, как Никольск Вологодской губернии — это феномен. И чтобы понять причины этого феномена, перенесемся более чем на 130 лет назад.

Село Никольское в 1780 году — в царствование Екатерины II — стало уездным городом Никольском. Всего лишь две улицы, полицейское управление, тюрьма, две лавки, церковь — вот и все учреждения города. Количество жителей — 1800 человек. Почти сто лет прошло со дня образования города, прежде чем в нем открылась библиотека.

В конце 1871 года в захолустный Никольск был доставлен по этапу политический ссыльный Г. Н. Потанин, знаменитый впоследствии географ, этнограф и путешественник. Пробыл Потанин в Никольске до весны 1874 года. Григорий Николаевич собрал большой этнографический материал о Никольском уезде, обычаях, нравах, культуре, записал произведения фольклора, пословицы, поговорки, прибаутки, бытовавшие в те годы среди местного населения. Результатом изучения нашего края явился его научный труд «Никольский уезд и его жители», опубликованный в журнале «Древняя и новая Россия» в 1876 году. «Никольский уезд если не самый безграмотный в России, то, по крайней мере, один из самых безграмотных», — с грустью констатировал более века тому назад Г. Н. Потанин.

Но в городе были и очень образованные люди. К их числу принадлежал учитель русского языка в духовном училище Иван Степанович Кубасов (1834— 1909). Он знал четыре языка, изучал многие науки. Кубасов, по признанию своих учеников и коллег, был талантливым педагогом. Посетив дом Кубасовых, Потанин был приятно удивлен их домашней библиотекой. Она была не велика по количеству книг, но хорошо подобрана по содержанию. Книгами этой личной библиотеки пользовались учителя, врачи, учащиеся и ссыльные. Именно с Кубасовым и завязалась прочная дружба у Потанина. С живой непосредственностью он поделился своими мыслями об устройстве публичной библиотеки в Никольске. Вместе друзья решали, какие книги и журналы можно выписать для библиотеки, подготовили ходатайство в Земскую управу. Кубасов предоставил помещение в своем доме.

Библиотека открылась через три месяца после отъезда политссыльного Г Н. Потанина, однако «без отпуска средств на книги». Ядром публичной библиотеки послужила личная библиотека И.С.Кубасова. Земская управа средств на пополнение фонда в первые годы не выделяла, только с 1878 года земство ассигнует на библиотеку небольшие средства.

44 года библиотека располагалась в доме Кубасовых и обслуживала не только горожан, но и многих жителей уезда, высылая иногда книги по почте. И. С. Кубасов работал в библиотеке многие годы, а потом передал библиотеку дочери — Марии Ивановне, которая проработала в библиотеке 36 лет. Они прилагали много усилий для улучшения комплектования библиотеки, следили за выходом в свет новых книг, держали связь со многими издательствами и книжными магазинами. На 1 января 1890 года книжный фонд имел 1981 том, число читателей через год составило 391 человек.

Сохранились документы, называемые «Книгами для учета книг, выдаваемых читателям городским». Из них можно узнать, что существовали «Правила библиотеки», с которыми новые читатели должны были ознакомиться. Каждый должен был иметь поручительство или справку, удостоверяющую личность. С некоторых брался залог. Читателю выдавалась требовательная книжка с номером. Среди читателей библиотеки были чиновники, купцы, учителя, врачи, домохозяйки, ремесленники, крестьяне, учащиеся.

В фонде библиотеки имелось много специальной литературы, сочинений русских и зарубежных писателей, а также краеведческая литература, книги никольчан как, например, произведения П. Засодимского и С.Образцова. Немало ценных книг сохранилось до сих пор, в том числе многотомное издание «Всемирной истории» Шлоссера 1862 года издания, «Жизнь животных» Брэма 1866 года издания и др.

Публичная библиотека до 1918 года имела довольно большой выбор периодических изданий: «Исторический вестник», «Вестник Европы», «Северный вестник», «Мир божий», «Духовное богатство», «Семья и школа», «Природа и охота», «Наблюдатель», «Охотничья газета», «Душеполезное чтение» и другие.

После 1918 года начались частые переезды из одного здания в другое, одно время библиотека была закрыта. Затем объединена с книжными фондами учебных заведений города. В 1924 году она получает статус «районная библиотека».

В трудные предвоенные и военные годы (с 1930 по 1949 г.г.) заведовала библиотекой Карандашева Мария Сергеевна, «Отличник культурной работы». В 1933 году она участвовала в работе конференции ударников-библиотекарей и работников ликбеза в Москве. Участники конференции встречались с Н.К.Крупской.

Из характеристики на Марию Сергеевну Карандашеву: «Просто одетая, с полной честностью, упорно, кропотливо выполняет свои обязанности. За 20 лет больше 30 человек обучила библиотечному делу. Уж очень любят читатели Марию Сергеевну, так как она с исключительным вниманием, тепло, ласково относится к ним. Мария Сергеевна в годы Отечественной войны претерпела большие затруднения в питании, в вопросах быта, так как политпросветработникам оплата была крайне низкая, но она не поставила вопроса о переводе ее на высокооплачиваемую работу, помня слово, которое дала себе в 1931 году после встречи в Москве с Н. К. Крупской: «Все силы и способности отдать любимой библиотечной работе».

В годы Великой Отечественной войны библиотека была своего рода штабом, где агитаторы, докладчики, лекторы и политинформаторы получали нужную литературу и инструктаж. Работа эта проводилась совместно с отделом пропаганды и агитации райкома партии.

Помещение, в котором находилась библиотека в эти годы, было в очень ветхом состоянии. В 1948 году Мария Сергеевна пишет докладную записку на имя председателя облисполкома Корепанова, в которой, в частности, говорится: «Никольская районная библиотека Вологодской области находится в очень ветхом здании. Осенью, весной и летом в дожди все книжные фонды заливает водой. Крыша течет. Книги покрываются плесенью, гниют. Печи разваливаются… Райбиблиотека настойчиво ходатайствует перед райисполкомом о возвращении ей библиотечного здания на улице Красной, где она находилась свыше 15 лет». Благодаря настойчивости Марии Сергеевны библиотека была переведена в здание, где располагается и по сей день — бывший дом купца Шумилова.

С 1949 по 1966г.г. библиотекой заведовал М.Е.Шиловский. Он проработал в учреждениях культуры более 30 лет и имел звание «Заслуженный работник культуры». В 1961 году Совет Министров РСФСР присвоил районной библиотеке имя Г.Н.Потанина и постановил впредь именовать так: Никольская районная библиотека им. Г.Н.Потанина. За время работы М.Е. Шиловского в районе сформирована библиотечная сеть. Если в 1949 году на селе было только 4 сельских библиотеки, то к 1967 году их уже стало 27.

С 1966 по 1990 годы сначала заведующей, а затем директором ЦБС (в связи с централизацией) стала Гомзикова В.И., посвятившая всю свою трудовую деятельность библиотечному делу. Звание «Заслуженный работник культуры РСФСР», значок Министерства культуры СССР «За отличную работу», большое количество почетных грамот говорят о ее отношении к труду. Заслуги библиотеки этого периода неоднократно отмечены Почетными грамотами и дипломами. Званием «Лучшая библиотека РСФСР» Никольская районная библиотека им. Г.Н. Потанина была удостоена в 1969, 1971, 1973, 1976, 1978 годах. В 1971 году в районе уже насчитывалось 30 сельских библиотек, одна детская и районная.

Благодаря централизации в 1978 году улучшилось материальное обеспечение районной библиотеки и сельских филиалов, расширилась структура районной библиотеки, открылись новые отделы: методический, комплектования и обработки литературы, отдел использования единого книжного фонда. Никольская ЦБС одна из первых в области провела работу по реклассификации отделов книжного фонда, каталогов и картотек.

Большое внимание уделялось комплектованию книгами библиотек системы. Поступление книг шло через областной бибколлектор, магазины «Книга—почтой», городской книжный магазин. Чтобы полноценно скомплектовать фонд, приходилось прорабатывать тематические планы более 200 книжных издательств страны. Поступление книг было очень впечатляющим. Например, в 1984 году в библиотечную систему поступило более 39 тысяч экземпляров новых книг.

Штат Районной библиотеки имени Г. Н. Потанина увеличился в 1978 году с 6 до 19 работников, которые обслуживали более 4 тысяч взрослых читателей.

1990-е перестроечные годы повлекли за собой ряд проблем: прекратилось централизованное комплектование, сократились штаты библиотечных работников, задерживалась выдача заработной платы. С марта 1990 года по август 2002 года библиотекой руководила Зизевских Л.П. Благодаря ее деловым качествам, энергии, умению отстаивать профессиональные интересы на всех уровнях власти библиотека успешно справлялась с трудностями. В 1999 году к 125-летию библиотеки был подарен первый компьютер.

Начало 21 века в истории библиотеки – это целенаправленная деятельность по поиску интенсивных путей развития и новых форм обслуживания, освоение и внедрение информационных технологий.